Coucher et lever héliaques d'une étoile

Notre ciel est peuplé de milliers d'étoiles visibles à l'oeil nu dont certaines sont observables toute l'année durant. Telles ces étoiles définissant les contours des constellations de la Petite Ourse, de la Grande Ourse et du Dragon, qui peuplent la zone circumpolaire nord du ciel. A l'inverse, la zone circumpolaire sud du ciel est peuplée d'astres qui demeurent constamment invisibles à l'observateur européen, russe ou nord-américain. Et ce, en raison de sa latitude géographique. Un observateur réunionais bénéficie d'une situation inversée, en effet : si le Triangle Austral et l'Octans sont tout à fait à sa portée, la Grande Ourse et le Dragon lui sont étrangers, en revanche. Dans l'un et l'autre cas, la grande majorité des étoiles visibles à l'oeil nu occupe une région intermédiaire, toutefois : cette région située entre les zones circumpolaires nord et sud, que le Soleil donne l'impression de parcourir. Lors de cette apparente course annuelle, le Soleil s'approche puis s'éloigne de chacune de ces étoiles. En leur jour de conjonction avec le Soleil, la plupart d'entre elles sont invisibles à l'oeil nu. Des jours, des semaines, voire des mois plus tard, elles effectueront leur lever héliaque, c'est-à-dire leur réapparition à l'est du ciel, dans les lueurs de l'aube. Ce lever héliaque mettra un terme à leur période d'invisibilité annuelle, débutée en leur jour de coucher héliaque - jour auquel l'étoile disparaît, à l'ouest du ciel, dans les lueurs du Soleil couchant.

Lever heliaque

Aux latitudes intermédiaires, la grande majorité des étoiles peuplant la voûte céleste occupe une région située entre les zones circumpolaires nord et sud du ciel. Leur période d'invisibilité quotidienne et annuelle apparaît d'autant plus grande à l'observateur de l'hémisphère nord que l'étoile est éloignée de la zone circumpolaire nord du ciel.

La période d'invisibilité annuelle d'une étoile - ou laps de temps qui s'écoule entre ses jours de coucher et de lever héliaques - dépend principalement de sa magnitude apparente, de sa distance à l'écliptique, de la latitude et de l'altitude du site d'observation, des conditions atmosphériques locales et de l'acuité visuelle de l'observateur. Elle est nécessairement comprise entre 0 et 365 jours. Une étoile dont la période d'invisibilité annuelle est égale à 0 ou 365 jours est une étoile circumpolaire ; elle n'effectue ni coucher, ni lever héliaque. Toute autre étoile effectue un coucher et un lever héliaques dans l'année.
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C'est à déterminer avec précision les jours et instants de coucher et de lever héliaques de toute étoile visible à l'oeil nu du catalogue Hipparcos (5043 étoiles au total) sur la période comprise entre l'an -4712 et l'an 2017 que vous invite ce logiciel. Pour ce faire, il combine divers algorithmes d'astrométrie (relatifs au positionnement des astres sur la voûte céleste) et de photométrie (relatifs à la brillance de l'objet observé et aux conditions de visibilité locales) empruntés aux articles scientifiques dont la liste figure ci-après.
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Ressources bibliographiques

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